Quels sont les êtres vivants les plus anciens, les plus grands, les plus mythiques ? Qui a vu se bâtir les premières civilisations, naître et mourir les prophètes, et respire encore aujourd'hui ? Qui peut faire office de sanctuaire sacré comme de support à balançoire ? Les arbres, eh oui ! Voici donc l'histoire des plus incroyables d'entre eux...

  1. Le Cyprès d'Abarqu Le plus vieil être vivant d'Asie
    Situé dans la province de Yazd, en Iran, le Cyprès d'Abarqu est un arbre colossal agé de plus de 4000 ans. Classé monument national, il serait la plus vieille entité vivante d'Asie. Avec ses 25m de haut et ses 11m de tour de tronc, il se dresse dans l'enceinte de la Grande Mosquée d'Abarqu, et les Iraniens le considèrent comme un arbre sacré. Selon la légende, il aurait été planté par le prophète Zoroastre lui-même, mais ce dernier serait né au moins 1000 ans après l'arbre si l'on en croit les dates de la mythologie Perse.

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    Crédits photo (creative commons) : TruthBeethoven
  2. Le Chêne d'Allouville Le plus vieux chêne de France
    Avec un âge estimé de 1200 ans, le Chêne-chapelle d'Allouville est le plus vieux chêne de France. Situé dans le village d'Allouville-Bellefosse en Haute-Normandie, il renferme deux chapelles superposées à l'intérieur de son tronc. Ces dernières furent aménagées au 17e siècle par l'abbé du Détroit, alors que l'arbre avait déjà plus de 500 ans. Témoin de l'Histoire de France, le Chène millénaire aurait vu défiler les troupes de Guillaume le Conquérant, et il faillit être détruit pendant la Révolution. Amputé de moitié par la foudre en 1912, l'arbre fait depuis l'objet de soins et de consolidations constantes. Il fut classé monument historique en 1932, et il attire chaque année plusieurs milliers de visiteurs.

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    Crédits photo (creative commons) : Ji-Elle
  3. L'Arbre de Vie le plus mystique
    L'Arbre de vie (shajarat al-hayah) est un mesquite de 400 ans qui se trouve à Bahreïn, dans le Golfe Persique. Cet arbre légendaire se dresse seul au milieu du désert, à environ 2 kilomètres de Jebel Dukhan, le point le plus élevé de Bahreïn. Sa source d'eau demeure un mystère, et sa survie miraculeuse au milieu de nulle part en à fait une des curiosités les plus visitées du Moyen-Orient. Selon les croyances locales, l'Arbre de vie se trouverait à l'emplacement de ce qui fut jadis le Jardin d'Eden...

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    Crédits photo (creative commons) : Alawadhi3000
  4. Major Oak le repaire de Robin des Bois
    Situé au cœur de la forêt de Sherwood, dans le comté de Nothingham, le Major Oak est l'arbre le plus célèbre d'Angleterre. Selon la légende, ce chêne millénaire de 23 tonnes aurait servi d'abri à Robin des bois et ses complices, qui se cachaient dans le creux de son tronc. Depuis l'ère Victorienne, ses branches énormes sont soutenues par un ensemble d'échafaudages afin de les préserver. Certains scientifiques pensent que le Major Oak pourrait être la fusion de plusieurs chênes, ce qui expliquerait sa circonférence imposante (plus de 10 mètres). Cet emblème national fait partie des 50 grands arbres britanniques dont la liste fut établie en 2002.

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    Crédits photo (creative commons) : Marcin Floryan
  5. L'Arbre du Ténéré le plus solitaire
    Totalement seul au milieu du Desert du Ténéré, sans aucun autre arbre à moins de 400 km de distance, l'Arbre du Ténéré était un acacia considéré comme l'arbre le plus isolé au monde. Il était le dernier survivant d'un groupe d'arbres qui subsistaient lorsque le désert était moins aride. En 1938, en creusant un puits, on découvrit que ses racines descendaient jusqu'à 30 mètres de profondeur pour atteindre l'eau. Véritable symbole sacré pour les Touaregs, l'arbre du Ténéré servait de point de repère aux caravaniers, comme un phare au milieu du désert. Il fut renversé en 1973 par un camionneur, supposément ivre, assurément con. Aujourd'hui, l'arbre mort est conservé au musée national du Niger, et il a été remplacé par une sculpture métallique.

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    Crédits photo (creative commons) : Michel Mazeau
  6. L'Arbre de Tule l'arbre qui est une bande à lui tout seul
    L'Arbre de Tule est un gigantesque cyprès de Montezuma qui se trouve dans l'état mexicain d'Oaxaca, à côté de l'église Santa maria del Tule. Avec sa circonférence de 36m (pour une hauteur de 41m), il possède le tronc le plus épais de tous les arbres connus. Il est en fait si large qu'on pensa longtemps qu'il était constitué de plusieurs arbres, mais des tests ADN ont prouvé qu'il s'agissait bien d'un seul et même cyprès. Son âge est estimé aux alentours de 1500 ans, et les anciennes peuplades indigènes le considéraient comme sacré. La légende dit qu'il aurait été planté par un prêtre aztèque, et que de nombreuses protubérances en forme d'animaux peuvent être distinguées sur les reliefs de son tronc noueux. Il a été placé en 2001 sur la liste des candidats au patrimoine mondial de l'humanité.

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    Crédits photo (creative commons) : Gengiskanhg
  7. Le Général Sherman le plus massif
    Haut comme un immeuble de 27 étages, le Général Sherman est un séquoia géant qui se trouve au parc national de Sequoia en Californie. Malgré sa hauteur de 83m, ce n'est pas l'arbre le plus grand du monde, ce titre revenant à un autre séquoia de 115 m baptisé Hyperion. Mais les 1385 tonnes de son tronc et ses 1487 m3 de volume font du Général Sherman l'arbre le plus énorme de la planète, et sans doute le plus imposant des organismes vivants connus. Âgé de plus de 2000 ans, il produit encore chaque année l'équivalent d'un arbre de 18 m en volume de bois. En 2006, la plus grosse branche du Général Sherman se brisa et tomba au sol : avec ses 2 mètres de diamètre et sa longueur de 30 mètres, elle était à elle seule plus grosse que la plupart des arbres existants.

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    Crédits photo (creative commons) : Jim Bahn
  8. Mathusalem Le plus vieil arbre du monde
    Le plus vieil arbre du monde est un pin de Bristlecone situé dans les White Mountains de Californie, à plus de 3000 m d'altitude. Nommé Mathusalem en référence au personnage biblique qui vécut 969 ans, cet arbre à un âge estimé de 4842 ans. Il naquit donc en même temps que les premières pyramides d'Égypte, et plus de 2000 avant l'Ancien Testament, dont son nom est tiré. C'est le plus vieil organisme non-clonal de la planète, ce qui signifie qu'il s'agissait déjà du même individu à sa naissance, et qu'il ne s'est pas reproduit depuis par le biais de ses branches ou de ses racines. A noter qu'un pin de Bristlecone encore plus vieux nommé Prometheus fut coupé par un étudiant en 1964 à des fins de recherche, avec l'accord du Service des Forêts. Ce n'est qu'après étude qu'ils réalisèrent que l'arbre approchait des 5000 ans...

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    Crédits photo (creative commons) : Yen Chao
  9. Vieux Tjikko le plus vieux végétal du monde
    C'est vers la fin de l'âge de glace, soit 4700 ans avant la naissance de l'arbre Mathusalem, que le vieux Tjikko prit racine pour la première fois. Cet épicéa fut découvert en 2004 sur une montagne de la province de Dalarna (Suède) par le géologue Leif Kullman, qui le baptisa ainsi en souvenir de son chien mort. Le vieux Tjikko est le plus vieil arbre clonal du monde : sa partie visible n'est en fait âgée que de quelques siècles, mais à chaque fois qu'un tronc meurt, un nouvel individu émerge des racines qui, elles, sont là depuis 9550 ans. Tjikko poussait donc déjà 2000 ans avant l'avènement de Sumer, la première civilisation urbaine. A cause du climat très rude dans lequel il se trouve, l'arbre actuel fut conservé à l'état d'arbrisseau pendant des siècles. Son récent développement complet serait consécutif au réchauffement climatique.

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    Crédits photo (creative commons) : Karl Brodowsky
  10. Pando le système végétal le plus vieux et le plus massif de la planète
    Si le Général Sherman est l'organisme individuel le plus volumineux du monde, et si le vieux Tjikko est l'organisme individuel le plus vieux, il existe un organisme collectif encore bien plus grand, et plus ancien. Il s'agit d'une colonie clonale de peupliers faux-trembles nommée Pando. Située dans l'Utah, à l'ouest des Etats-unis, cette colonie qui s'étend sur 43 hectares est constituée de 47000 arbres génétiquement identiques, et qui sont tous reliés à un seul et même système de racines. Prises séparément, les pousses qui composent la colonie ont une espérance de vie d'environ 130 ans, mais le système lui-même ne cesse de se régénérer depuis 80 000 ans, ce qui en fait l'organisme le plus ancien connu sur Terre. Avec un poids global dépassant les 6000 tonnes, Pando est également l'organisme le plus lourd. Malgré ces chiffres vertigineux, les scientifiques estiment que d'autres organismes encore plus imposants et plus anciens existent, attendant d'être découverts depuis la nuit des temps...

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    Crédits photo (creative commons) : Karl Brodowsky
  11. (bonus) L'arbre à chèvres, l'arganier Maroc

    Crédits photo (creative commons) : Elgaard

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