Il y a plein d’enfants acteurs qui sont devenus d’immenses stars du jour au lendemain et certains ont très mal fini. Quand on parle d’enfants acteurs, on pense surtout aux stars des films des années 90 mais ces gosses ne seraient jamais devenus célèbres sans les tout premiers enfants acteurs, ceux qui ont fait changer les lois. Au tout début du cinéma muet, les rôles d’enfants étaient joués par des adultes pour que ce soit plus simple, mais petit à petit, des enfants talentueux se sont fait leur place dans le monde du cinoche.

1. René Dary, le petit génie français

René Dary est une des premières vedettes cinématographiques en France mais aussi dans le monde. Le petit garçon français décroche son premier rôle à 3 ans, en 1908, pour jouer le personnage principal d’une série, Bébé Abelard, qui deviendra très appréciée. Il tourne environ 80 épisodes en trois ans mais son contrat est résilié alors qu’il a 8 ans, car son salaire est trop élevé. Après la guerre, René Dary fait son retour au cinéma à 25 ans et tout le monde l’adore.

Après une carrière en tant qu’enfant dans le cinéma muet, il cartonne dans le cinéma parlant à l’âge adulte avec une cinquantaine de films à son actif.

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2. Bobby Connelly, celui qui travaillait sans relâche

Avant Bobby Connely, on n’avait jamais vu un enfant acteur aussi déterminé et passionné. Le jeune américain commence à tourner dès 3 ans, en 1912, et ne s’arrêtera jamais. Il obtient le premier rôle d’une série d’épisodes courts et interprète le personnage principal « Sonny Jim » à seulement 5 ans. Après cela, il joue dans une trentaine de films en six ans ; il n’arrête même pas de tourner après avoir découvert qu’il a une endocardite, une grave maladie du coeur. En 1922, il tombe malade et meurt d’une bronchite à 13 ans sans jamais avoir mis sa carrière en pause.

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3. Gordon Griffith, le tout premier Tarzan

Gordon Griffith est un des premiers enfants acteurs américains à devenir une véritable star. Il a décroché son premier rôle à l’âge de 7 ans en 1914 et a ensuite travaillé pendant plus de 50 ans dans l’industrie du cinéma. Enfant, il a été le tout premier acteur à interpréter Tom Sawyer et Tarzan en vidéo. Il a également joué avec Charlie Chaplin et a vécu la transition du cinéma muet au parlant sans problème. À l’âge adulte, il est devenu assistant-réalisateur puis directeur de la production chez Columbia Pictures. L’ancien enfant acteur a continué à travailler jusqu’à sa mort en 1958.

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4. B. Reeves Eason Jr, le petit cow-boy parti trop tôt

B. Reeves Eason Jr. est un petit garçon américain connu pour être « le plus petit cowboy d’Universal ». Son père était réalisateur de western et l’enfant joue dans des films d’aventure, des drames et des westerns dès l’âge de 2 ans.

B. Reeves Eason Jr. n’a pas eu le temps de devenir une véritable star puisqu’à l’âge de 6 ans, il est percuté par un camion devant la maison de ses parents et décède. Il est un des tout premiers acteurs à être enterré au cimetière d’Hollywood, juste à coté des studios de cinéma.

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5. Jackie Coogan, le Kid le plus connu du monde

Jackie Coogan est le tout premier enfant à devenir mondialement connu grâce à un film, et ce n’est pas n’importe lequel. L’enfant joue au cinéma depuis son premier anniversaire mais c’est à 7 ans qu’il devient célèbre grâce à son rôle dans Le Kid aux côtés de Charlie Chaplin. Sa performance touchante et assurée lui rapporte rapidement de nouveaux rôles comme celui d’Oliver Twist et les fans de cinéma l’adorent. Des objets dérivés avec son visage, des figurines aux pots de beurre de cacahuète, inondent le marché et l’enfant gagne entre 3 et 4 millions de dollars dans ses jeunes années.

Alors qu’il était la plus jeune personne de l’histoire à gagner un million de dollars, sa mère et son beau-père dilapident toute sa fortune. C’est son histoire qui mènera à la création d’une nouvelle loi, le Coogan Act, pour protéger les enfants acteurs, leur travail et leurs revenus.

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6. Baby Peggy, le bambin que tout le monde s'arrache

De son vrai nom Peggy Montgomery, Baby Peggy est une enfant américaine devenue une des petites filles les plus connues des années 20. Elle n’a même pas 2 ans quand elle décroche son premier rôle en 1920 et trois ans plus tard, il existe une collection d’objets dérivés à son nom dont une poupée Baby Peggy. Entre 1921 et 1924, Peggy joue dans 150 courts-métrages, reçoit des millions de lettres de fans et est payée 1,5 million de dollars par an.

À l’âge de 8 ans, elle arrête sa carrière et aura beaucoup de mal à se détacher de son image d’enfant actrice. Adulte, elle écrit des livres sur l’industrie du cinéma et les conditions de vie des enfants acteurs. Elle se bat longtemps pour que les enfants stars soient davantage protégés.

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7. Jackie Cooper, la star abandonnée

Jackie Cooper est un petit garçon acteur qui devient une véritable star dans les années 30. Il commence à jouer à 7 ans dans la série Les Petites Canailles et accède à la célébrité grâce à son rôle dans le film Skippy en 1931. Il est alors le tout premier enfant à être nommé pour l’Oscar du meilleur acteur. Alors qu’il devient adolescent, le public s’intéresse de moins en moins à lui et à son retour de la Seconde Guerre Mondiale, plus personne ne veut l’engager. Il se tourne alors vers la télévision pendant de longues années et renoue enfin avec la célébrité en 1978 en jouant Perry White dans la saga Superman.

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8. Shirley Temple, la petite fille chérie d'Hollywood

Shirley Temple n’est pas n’importe quelle enfant star : elle est la toute première enfant star à être idolâtrée dans le monde entier. Dans les années 30-40, Shirley était l’icône des petites filles : il existait un magazine pour enfants sur sa vie et des centaines d’objets dérivés à son effigie. Pour te donner une idée de sa fame, dis toi qu’elle était invitée (à l’âge de 9 ans) à venir couper le gâteau d’anniversaire du président des Etats-Unis. Contrairement à de nombreux enfants stars des années 30, Shirley ne devient pas toxicomane ou alcoolique et décide de mettre fin à sa carrière au cinéma vers 20 ans. Elle s’implique alors en politique et est nommée déléguée des États-Unis aux Nations unies. L’incroyable Shirley fait aussi de la prévention sans craindre la polémique : elle est la première femme à parler ouvertement du cancer du sein.

Crédits photo (CC0 1.0) : Harry Warnecke, 1900 - 1984; Lee Elkins, active 1930s–1950s
Crédits photo (Domaine Public) : Walter Lang, director; 20th Century Fox film. Screenshot by 808Starfire.

9. Judy Garland, l'adolescente détruite par les studios

Judy Garland est une enfant actrice et chanteuse qui est devenue célèbre dans le monde entier à 16 ans grâce à sa performance dans Le Magicien d’Oz en 1939. Elle avait intégré les bancs de la Metro-Goldwyn-Mayer, comme de nombreux autres enfants acteurs, quelques années plus tôt et devient la vedette des studios. La jeune actrice enchaîne alors les films à succès et est maltraitée par les producteurs pendant des années. On lui impose un régime drastique, des cigarettes pour lui couper l’appétit et même des amphétamines pour la garder en forme durant les tournages interminables. Judy Garland devient alors toxicomane.

Malgré sa santé fragile, elle continue de tourner, mais en 1950, la MGM met fin à son contrat. L’actrice de 28 ans joue dans d’autres films, mais finit par mourir d’une overdose 20 ans plus tard.

Crédits photo (Domaine Public) : CBS Television Network.

10. Mickey Rooney, celui qui a joué pendant 90 ans

Mickey Rooney décroche son premier rôle à l’âge de 6 ans, en 1926, en jouant le rôle principal dans une série mais il ne devient une star qu’à l’adolescence grâce à son interprétation du personnage Andy Hardy. À cette époque, il forme un duo à succès avec son amie, la jeune actrice Judy Garland.

Après la guerre, il a du mal à retrouver le succès qu’il a connu dans sa jeunesse, mais devient quand même un acteur majeur du cinéma américain et continue de jouer jusqu’à sa mort (il a même joué dans La Nuit au musée 3 à 95 ans).

Crédits photo (Domaine Public) : MGM - Clarence Bull, photographer

Aujourd’hui, le succès des enfants stars continue et on les aime toujours autant. Que ce soit les acteurs de Disney Channel ou les acteurs de Stranger Things, les enfants stars ont encore de beaux jours devant eux.

Sources : EncyclopediaWikipedia : Child ActorYoung Hollywood Hall of Fame